Επί δύο χρόνια μία χώρα προσπαθούσε να ζήσει το όνειρο. Να στείλει τον Εθνικό της ήρωα στην πιο λαμπερή εκδήλωση του κόσμου. Αλλά την στιγμή που θα κατάφερνε, το ΝΒΑ είχε φροντίσει να αλλάξει τους κανόνες…
.
Γράφει ο Ιάσονας Μίσχος
.
Υπάρχει μία συγκεκριμένη εντύπωση στους περισσότερους ανθρώπους για το All Star Game. Οι 9 στους 10 που θα ρωτήσεις θα σου πουν ότι δεν έχει την λάμψη του παρελθόντος. Ιδίως μέχρι το 2017 η -κάποτε- γιορτή του ΝΒΑ ακολουθούσε φθίνουσα πορεία, έχοντας χάσει σε μεγάλο βαθμό την αξία της στα μάτια του κόσμου.
.
Από την άλλη ο Ζάζα Πατσούλια έχει επίσης μία συγκεκριμένη φήμη στους 9 από τους 10 φίλους του μπάσκετ. Είναι στην καλύτερη ένας αδιάφορος σέντερ, στην χειρότερη ένας αντιαθλητικός και αντιπαθητικός ψηλός που τραυμάτισε σκόπιμα αντιπάλους του με στόχο να ανοίξει τον δρόμο του πρωταθλήματος για την δική του ομάδα.
.
Και οι δύο απόψεις αυτές όμως μοιάζουν εξωγήινες για εκατοντάδες χιλιάδες Γεωργιανούς οι οποίοι στα μάτια του Ζάζα έβλεπαν τον Εθνικό τους ήρωα, και στο «πρόσωπο» του All Star Game την ευκαιρία να συγκεντρωθούν πάνω του όλα τα βλέμμα του πλανήτη.
.
Όχι απλά ένας μπασκεμπολίστας, όχι απλά… λογιστικές φιλανθρωπίες.
.
.
Κάθε χώρα που βλέπει έναν αθλητή της να προοδεύει είναι χαρούμενη. Σε κάθε τέτοια περίπτωση οι συμπατριώτες -του εκάστοτε σταρ- είναι περήφανοι. Αλλά στην Γεωργία δεν είναι μόνο αυτό. Eίναι η ζωντανή απόδειξη ότι «Ένας συμπατριώτης μας τα κατάφερε. Έφτασε σε διεθνές επίπεδο, σε μία από τις κορυφαίες λίγκες όλους του κόσμου.» όπως αναφέρει ένα αγόρι από την Γεωργία σε επιστολή της στο Myhero.com
.
Ο Πατσούλια δίνει ελπίδα σε κάθε παιδί της χώρας, είναι το παράδειγμα που δίνουν οι γονείς στους γιους και στις κόρες τους. Αυτό όχι μόνο γιατί είναι στο ΝΒΑ, αλλά γιατί δεν έχει ξεχάσει από που ξεκίνησε, γιατί δεν σταματάει να στηρίζει την χώρα του. Είτε μιλάμε για αθλητικό επίπεδο, είτε βοηθώντας όποιον έχει ανάγκη.
.
Για το αθλητικό κομμάτι η συνεισφορά του στην Εθνική ομάδα της χώρας του είναι συγκινητική. Την στιγμή που άλλοι NBAers θέλουν ξεκούραση το καλοκαίρι και δίνουν «άκυρο» ακόμη και για τους Ολυμπιακούς αγώνες, ο Πατσούλια κάνει το ακριβώς αντίθετο. Από το 2011 έως το 2017, για επτά καλοκαίρια ήταν παρών όποτε του το ζήτησε η χώρα του. Όχι για Μουντομπάσκετ και Ολυμπιακούς, αλλά για προκριματικά Ευρωμπάσκετ! Ναι, ένας NBAer που είχε (κατά καιρούς) μέσους όρους double-double, που είχε δαχτυλίδι αποφάσιζε να παίξει απέναντι στην Αλβανία, την Πορτογαλία και την Ολλανδία. Όλα αυτά αντί να κάνει διακοπές στην Σαντορίνη και την Καραϊβική.
.
«Είμαι αγχωμένος και ενθουσιασμένος όταν παίζω με την Εθνική. Είναι ένα τρομερό συναίσθημα να παίζεις μπροστά στον κόσμο, στο μέρος που γεννήθηκες και μεγάλωσες» εξηγεί ο ίδιος.
.
Στο ανθρώπινο κομμάτι ο Πατσούλια επίσης έχει κάνει πάρα πολλά για την χώρα του. Το σημαντικό όμως και αυτό που εκτιμάται είναι η φύση της βοήθειας του. Δεν κόβει απλά επιταγές -που το κάνει και αυτό- αλλά πηγαίνει και βλέπει από κοντά τους ανθρώπους για τους οποίους είναι ίνδαλμα. 
.
«Μετά την σεζόν πάντα γυρνάω πίσω στην χώρα μου και προσπαθώ να κάνω παιδιά χαρούμενα. Αυτό είναι το καλύτερο συναίσθημα για μένα. Όταν βλέπω χαμογελαστά πρόσωπα σε παιδιά και ξέρω πόσο ενθουσιασμένα είναι. Πρέπει να σας πως ότι νιώθω το ίδιο, είναι ένα τρομερό συναίσθημα.» είχε πει ο ίδιος στο CNN, το 2010.
.
Το παράδειγμα του NHL, η προσπάθεια των Γεωργιανών και ο τρόμος των Αμερικάνων
.
.
Μία από τις ωραιότερες ιστορίες του Αμερικανικού αθλητισμού έρχεται από το Χόκει (NHL). Εκεί όπου με το 2015 να τελειώνει, ο κόσμος ψήφιζε για τους αρχηγούς του All Star Game. Αντί για τους star της λίγκας, ο άσημος Τζον Σκοτ είχε πάρει τις περισσότερες ψήφους από κάθε άλλον παίκτη. Τι εννοούμε όμως όταν λέμε ότι ο Σκοτ ήταν ένας άσημος παίκτης; Δεν χρειάζεται να πούμε πολλά πράγματα για να το στοιχειοθετήσουμε, αρκεί να αναφερθεί το ότι είχε να σκοράρει δύο χρόνια! 
.
Η λίγκα ήταν εξοργισμένη. Έκανε διάφορες κινήσεις για να προσπαθήσει να μην του επιτρέψει να παίξει. Μεταξύ άλλων φημολογείται ότι πρωταγωνίστησε σε ένα trade που τον έστειλε στην αντίστοιχη G-League του Χόκεϊ (AHL) ώστε να μην μπορέσει να παίξει. Μάλιστα επέμεινε να προσπαθεί να πείσει τον ίδιο τον Σκοτ να παραιτηθεί από την διοργάνωση!
.
Παρόλα αυτά κανένας δεν μπορούσε να τον σταματήσει. Ο Σκοτ όχι μόνο έδωσε το παρόν, αλλά έπαιξε το καλύτερο Χόκεϊ της ζωής του, όντας ο απόλυτος Star του All Star Game και κερδίζοντας τον τίτλο του MVP απέναντι στους κορυφαίους παίκτες του κόσμου.
.
Η ψηφοφορία του καλαθοσφαιρικού All Star Game ερχόταν λίγες μέρες αργότερα και είχε την ίδια δομή, με πολλούς φίλους του μπάσκετ (κατά κύριο λόγω Γεωργιανούς) να προσπαθούν να κάνουν τον Πατσούλια τον… Σκοτ του NBA.
.
Η ανταπόκριση ήταν πολύ μεγάλη, οι ψήφοι συνεχόμενες και οι Γεωργιανοί έφτασαν μία ανάσα από το να τα καταφέρουν. Ο (τότε) σέντερ των Μάβερικς έφτασε πολύ κοντά στο να ξεκινήσει στην βασική πεντάδα της Δυτικής περιφέρειας. Ο Πατσούλια μάζεψε 768.112(!) ψήφους, μόλις 14.000 λιγότερες από τον Finals MVP του 2014, Καουάι Λέοναρντ.
.
Ο Γεωργιανός πήρε περισσότερες ψήφους από τον πρωταθλητή Γκριν, τον εξαιρετικό -τότε- Γκρίφιν, τον Ντάνκαν, τον Άντονι Ντέιβις και όχι μόνο. Όλο αυτό για τους Αμερικανούς δεν ήταν μία ευχάριστη έκπληξη. Ήταν κάτι που τους τρομοκράτησε. Το κορυφαίο Bleacher Report στην είδηση της μη συμμετοχής του Πατσούλια έγραφε πως «Η κρίση αποτράπηκε»  ενώ το Fox μιλούσε για «Εφιαλτικό σενάριο».
.
Οι Γεωργιανοί τα κατάφεραν, αλλά το ΝΒΑ είχε φροντίσει να μην υπάρξει happy end στο παραμύθι
.
.
Πέρασαν 12 μήνες, η ιστορία του Σκοτ είχε ανακοινωθεί ότι θα γίνει ταινία, και οι Γεωργιανοί ήταν έτοιμοι να κάνουν την προσπάθεια τους και πάλι. Ήταν έτοιμοι για δεύτερη συνεχόμενη χρονιά να παλέψουν για να ζήσουν το παραμύθι.
.
Αυτήν την φορά πραγματικά… τα έδωσαν όλα. Μία χώρα 3.000.000 κατοίκων έκανε ότι μπορούσε και μάζεψε τον απίστευτο αριθμό του 1.500.000 εκατομμύριο ψήφων! Ναι, ο Ζάζα Πατσούλια είχε τόσες ψήφους όσους είχε ο MVP Γουέστμπρουκ, περίπου όσες ο Γιάννης και λίγο λιγότερες από τον Λεμπρόν Τζέιμς!
.
Θα έλεγε κανείς ότι ο κόσμος για άλλη μια φορά κέρδισε την λίγκα και πως το παραμύθι θα είχε happy end. Αλλά το ΝΒΑ είχε φροντίσει οι Γεωργιανοί να μην δουν ποτέ το όνειρο τους να παίρνει σάρκα και οστά. Σε μία αλλαγή που (για την μεγάλη μάζα των φίλων του μπάσκετ) είχε περάσει στα ψιλά, ο Άνταμ Σίλβερ είχε μειώσει την δύναμη του κόσμου. Είχε «ψαλιδίσει» στο 50% τις ψήφους των fans, με τα υπόλοιπα αποτελέσματα να έρχονται από τα media και τους παίκτες.
Έτσι, παρά το ότι οι Γεωργιανοί τον έβαλαν στην πεντάδα του All Star Game, ο «Zaza Rule» -όπως έχει μείνει στην ιστορία- έβαλε «STOP» σε μία ακόμη ιστορία που θα μπορούσε μόνο ο αθλητισμός να χαρίσει.
.
Ο ίδιος ο Πατσούλια πάντως δεν φαίνεται να πτοήθηκε ποτέ από αυτό. Μάλλον το διασκέδασε κιόλας αν πιστέψει κανείς τις δηλώσεις του. «Αρχικά να σας πω ότι εμείς οι Γεωργιανοί πρέπει να πιστωθούμε ότι αλλάξαμε τους κανόνες. Πλέον όλος ο κόσμος θα μιλάει για τον “κανόνα του Ζάζα” σχολίασε ο έμπειρος σέντερ, που με τον έναν ή τον άλλον τρόπο έμεινε στην ιστορία. 
.
Υ/Γ Ίσως φταίει ότι ήταν ο Πατσούλια, που μεταξύ μας έχει ευθύνη και ο ίδιος για την αντίληψη του κόσμου για εκείνον. Αν μιλούσαμε για τον Ρόουζ -όταν επέστρεψε με την φανέλα των Γουλβς- ή τον Καρούσο στα… πάνω του τα πράγματα μπορεί να ήταν διαφορετικά. Αλλά μιλάμε για δύο (για διαφορετικούς λόγους) πολύ αγαπητές φιγούρες. Ο πρώην σέντερ των Γουόριορς από την άλλη είχε φέρει πάνω του την αντιπάθεια από σχεδόν το σύνολο της λίγκας.
.
Υ/Γ2 Το άρθρο δεν παίρνει την πλευρά των Γεωργιανών, ούτε υποστηρίζει απαραίτητα ότι θα έπρεπε να δουν τον Εθνικό τους ήρωα στο All Star Game. Απλά αποτελεί καταγραφή μίας από τις εντυπωσιακότερες κόντρες του κόσμου μιας χώρας με την λίγκα του ΝΒΑ.